¿Qué es la capa de presentación del modelo OSI? (con funciones)

Los profesionales de diversos sectores manejan y transmiten grandes cantidades de datos cada día. La forma en que se produce esta transmisión de datos depende de numerosos procesos informáticos, cada uno de los cuales puede entenderse como una capa en un sistema. Una de estas capas es la de presentación, un nivel justo por debajo del que interactúan los usuarios cuando introducen datos en un ordenador. En este artículo, definimos la capa de presentación, discutimos sus principales funciones y explicamos a quién puede beneficiar su comprensión.

¿Qué es la capa de presentación?

La capa de presentación es la sexta capa del modelo de interconexión de sistemas abiertos (OSI). En las redes informáticas, el modelo OSI es un concepto que describe la transmisión de datos de un ordenador a otro. Cada capa del modelo es un paquete de protocolos, o procedimientos que rigen la transmisión de datos, que permiten a la capa ejecutar las funciones necesarias para esta transmisión. Esto puede ocurrir incluso entre ordenadores o redes de diferentes arquitecturas o sistemas operativos. La capa de presentación es la principal responsable de traducir los datos entre capas y mantener la integridad de los mismos.

Capas del modelo OSI

El modelo OSI consta de siete capas. Para entender la capa de presentación, puede ser útil familiarizarse con las otras seis. Las tres primeras capas, conocidas como capas inferiores o de medios, se encargan de la forma de transmisión de datos de un ordenador a otro. Las capas restantes son las superiores o de host, que se refieren a la forma en que las aplicaciones interactúan con la red. El orden de las capas en el modelo OSI está invertido, ya que la séptima y más alta es aquella con la que se interactúa directamente.

Aparte de la capa de presentación, las capas del modelo OSI son las siguientes

Aplicación

La séptima y más alta capa es la capa de aplicación, donde los usuarios pueden introducir datos y ver los datos que se les envían. Las aplicaciones informáticas no residen en la capa de aplicación, sino que la utilizan para realizar funciones a través de protocolos. Aplicaciones como los navegadores web, por ejemplo, utilizan HTTP o HTTPS para transmitir datos a la capa de presentación, directamente por debajo de la capa de aplicación. A partir de ahí, comienza el proceso de establecer una conexión con un ordenador receptor.

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Sesión

La capa de sesión es la quinta capa, directamente por debajo de la capa de presentación. Para que un ordenador transmita datos a otro, necesitan establecer una sesión—una conexión entre ellos. La capa de sesión establece y mantiene esta conexión interactuando con el servidor web. Esta capa también es responsable de autenticar la identidad de un usuario, determinar si tiene permiso para acceder a los datos que desea y finalizar la sesión cuando ésta ha terminado.

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Transporte

La cuarta capa, y última de las capas del host, es la capa de transporte, y su función principal es garantizar una transmisión de datos fiable y sin errores. Esta capa determina la cantidad, la velocidad y el destino de los datos que se transmiten. Descompone los datos de la capa de sesión en pequeños segmentos, cada uno de los cuales contiene información que dirige su transmisión y los reensambla correctamente una vez que llegan al destinatario. Un protocolo muy conocido, el TCP, reside en la capa de transporte.

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Red

La tercera capa, la de red, se encarga de reenviar los paquetes de datos de un ordenador a otro. Esta capa se encarga del enrutamiento, es decir, de determinar la ruta de los datos a través de la red. Cuando los datos viajan hacia un destino, hay un gran número de rutas que pueden tomar, pero la capa de red les ayuda a tomar el curso más eficiente.

Enlace de datos

La segunda capa, la de enlace de datos, realiza un par de funciones importantes. Principalmente, dirige cada paquete de datos para que se transmita al destinatario correcto, y controla el tráfico de transmisión para que varios nodos, o puntos de conexión, no transmitan datos simultáneamente, lo que podría provocar colisiones de datos. Esta capa también detecta y corrige cualquier error en los datos transmitidos, garantizando que los datos recibidos sean idénticos a los enviados.

Físico

La primera capa, la más baja, es la capa física, que representa los componentes físicos y eléctricos de la red, como los cables y el Bluetooth. En la capa física, los datos se convierten en señales que pasan hacia arriba a través de las capas en el extremo del receptor, manifestándose finalmente como datos en la pantalla del ordenador receptor.

Funciones de la capa de presentación

La capa de presentación es la capa de residencia del sistema operativo de un ordenador. Se comunica con la capa de aplicación, de la que recibe los datos introducidos por el usuario. Esta capa realiza tres funciones importantes en la transmisión de datos entre ordenadores. Éstas son:

Traducción

Los datos que la capa de presentación recibe de la capa de aplicación son una serie de caracteres y números. Dado que los esquemas de codificación entre los distintos ordenadores son diferentes, los datos deben convertirse en flujos de bits para que sean legibles por el ordenador receptor. En el extremo del emisor, la capa de presentación traduce los datos de un formato dependiente del usuario al formato binario común. Luego, cuando los datos llegan al receptor, su capa de presentación los traduce a otro formato dependiente del receptor. Este acto de traducción garantiza que los datos se presenten correctamente en el extremo del receptor.

Cifrado y descifrado

El cifrado es el proceso de codificar los datos para que sean ilegibles para personas no autorizadas, y el descifrado es el proceso de convertir los datos codificados de nuevo en una forma legible. Como los sistemas informáticos suelen manejar información sensible, la capa de presentación realiza estas dos importantes tareas de seguridad. En el lado del emisor, la capa encripta los datos transmitidos antes de que entren en la capa de sesión. En el lado del receptor, la capa de presentación descifra los datos para que puedan mostrarse correctamente en la capa de aplicación.

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Compresión

La compresión es el proceso de reducir el tamaño de los datos. Este proceso es útil para la transmisión de datos porque los archivos más pequeños se transmiten más rápidamente. La capa de presentación realiza la compresión en el lado del remitente para reducir el ancho de banda de los datos transmitidos y acelerar su velocidad de transmisión. Si se envían datos de gran tamaño, como archivos multimedia, este proceso realizado por la capa de presentación ayuda a garantizar que lleguen a su destino en un tiempo óptimo y sin pérdida apreciable de calidad.

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¿Quién puede beneficiarse de la comprensión de la capa de presentación?

La mayoría de los profesionales de la informática y los sectores afines pueden beneficiarse de la comprensión de la capa de presentación, así como de las demás capas del modelo OSI. Para ellos, el modelo OSI sirve de referencia que les guía en el desarrollo de productos que funcionan bien juntos. A continuación, algunos ejemplos de estos profesionales:

Administradores de redes

Entender la capa de presentación puede ser útil para los administradores de la red en términos de resolución de problemas. Por ejemplo, imagine que un usuario de su organización no puede acceder a un sitio web. Si nadie más experimenta este problema, puede concluir que se trata de un problema con una de las capas del host— las del usuario. Si el problema persiste en todos los navegadores, puedes concluir que el error no se origina en la capa de aplicación, sino en la capa de presentación, a nivel del sistema operativo. Teniendo esto en cuenta, puedes resolver el problema reconfigurando la configuración del sistema.

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Profesionales de la ciberseguridad

Comprender la capa de presentación puede ser útil para la ciberseguridad, ya que las brechas en este nivel pueden comprometer los datos sensibles transmitidos a través de una red. Las amenazas más comunes en la capa de presentación incluyen ataques de encriptación, ataques de descifrado y ataques de codificación. Los profesionales de la ciberseguridad pueden ayudar a aumentar la seguridad en este nivel asegurándose de que los usuarios apliquen todas las actualizaciones y parches de seguridad.

Proveedores de software

Los proveedores de software deben ser capaces de comunicar cómo funcionan sus productos. Por eso, entender la capa de presentación, así como las demás capas del modelo OSI, puede ayudar a los vendedores a definir a qué componentes de la red afecta su software. También les ayuda a explicar cómo interactúan sus productos con las distintas capas de una red.

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