Contratista principal y subcontratista: ¿Cuál es la diferencia?

Ya sea en el gobierno o en la industria privada, el sistema de trabajo por contrato puede ser beneficioso para las organizaciones que buscan un trabajo especializado y para los profesionales que quieren trabajar de forma independiente. El propietario del proyecto puede contratar a un contratista principal para que gestione todo el proyecto, y luego ese contratista principal contrata a los subcontratistas que sean necesarios para terminar el proyecto. Aprender la distinción entre los dos papeles del contrato puede ser útil en cualquier industria que utilice este modelo. En este artículo, definimos a los contratistas principales y a los subcontratistas y analizamos las diferencias entre ambas funciones.

11 rasgos de los contratistas de éxito

¿Qué es un contratista principal?

Un contratista principal, a veces llamado también contratista general, es responsable de las obras de todo un proyecto, por lo que trabaja constantemente en ese proyecto durante toda su duración. Contratan y dirigen a otros contratistas, a veces conocidos como subcontratistas, pero no son superiores a ellos.

El propietario de un proyecto puede contratar a un contratista principal para que se encargue de la dirección y la coordinación de un proyecto si no quiere implicarse personalmente o si quiere a alguien con más conocimientos que un director de proyecto. Algunas de sus responsabilidades, como mantener el trabajo en el calendario, son similares a las de un director de proyecto.

¿Qué es un subcontratista?

Un subcontratista es un contratista contratado para realizar una tarea específica por el contratista principal de un proyecto. Pueden especializarse en una tarea concreta, como la instalación de ventanas o sistemas eléctricos. Como su trabajo es más especializado, trabajan sólo cuando se les necesita y no de forma constante a lo largo de todo el proyecto. Un proyecto puede tener subcontratistas sin un contratista principal, especialmente si el propietario dirige el trabajo en la obra. Un subcontratista no es un título de trabajo permanente, ya que cualquier profesional puede convertirse en subcontratista si es contratado por otro contratista para completar un trabajo.

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Contratista principal frente a subcontratista

A continuación se exponen algunas formas específicas de comparar las funciones y responsabilidades de los contratistas principales y los subcontratistas:

Formación

No hay ninguna diferencia oficial en cuanto a la formación necesaria para ser contratista principal o subcontratista, ya que los profesionales cualificados pueden desempeñar cualquiera de las dos funciones. Un contratista principal puede tener experiencia e incluso certificación tanto en gestión de proyectos como en habilidades específicas del sector, tanto si trabaja en tecnología como en construcción.

Como el subcontratista realiza una tarea específica en el trabajo, suele tener conocimientos especializados y certificaciones o licencias en ese campo. Por ejemplo, en proyectos de construcción como viviendas, un electricista con licencia puede trabajar como subcontratista del contratista principal, ya que tiene tanto la experiencia como la licencia que necesita para completar el trabajo de forma segura. Un profesional de la publicidad o el marketing que trabaje como contratista puede contratar a diseñadores gráficos, animadores o diseñadores de interiores que tengan títulos y experiencia en sus campos de especialización.

Tareas de trabajo

Un contratista principal es el responsable de gestionar el estado general del proyecto, por lo que sus funciones son coordinar y organizar a los demás. Esto puede implicar la gestión del proyecto en la obra o a distancia, así como una comunicación frecuente y detallada con los propietarios del proyecto. Las funciones del subcontratista son un número específico de tareas que dependen de su especialidad, tal y como se define en su contrato. Dado que tanto los contratistas principales como los subcontratistas son independientes y no empleados permanentes, asumen una mayor responsabilidad para completar su propio trabajo a tiempo y según los estándares del cliente.

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Habilidades transferibles

Tanto los contratistas principales como los subcontratistas tienen habilidades que se solapan con el trabajo no contractual, por lo que es posible hacer la transición hacia o desde el trabajo contractual desde cualquier nivel. A continuación se exponen algunas habilidades transferibles para los contratistas principales:

  • Gestión de proyectos
  • Habilidades de programación
  • Coordinación de mano de obra, dinero y otros recursos
  • Experiencia específica trabajando o gestionando en el sector específico

Los subcontratistas pueden transferir sus conocimientos laborales a un puesto que realice un trabajo similar para una gran empresa, o pueden trabajar como empleados de un contratista. Trabajar directamente para un contratista significa que no tienen que negociar las condiciones de cada contrato y suelen recibir beneficios laborales.

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Proceso de contratación

Los contratistas principales y los subcontratistas se incorporan a un proyecto en diferentes etapas. Cuando un propietario comienza un proyecto, puede contratar a un contratista principal para que gestione todo el proyecto. A continuación, ese contratista principal decide qué tareas se van a subcontratar. El contratista principal investiga y contrata a los subcontratistas, y negocia las tarifas y los contratos con cada uno de ellos.

Antigüedad

Aunque el contratista principal gestiona todo el proyecto, no tiene una relación de supervisión con el subcontratista. Como ambos son profesionales independientes, trabajan para cumplir sus contratos y no bajo la dirección o las instrucciones de otra persona dentro del proyecto. Cuando un directivo da instrucciones exhaustivas a otro sobre cómo debe hacer su trabajo, el trabajador suele calificarse como empleado y no como contratista.

Salario

La remuneración de los contratistas no sólo depende del papel que desempeñen en el proyecto, sino también del sector y la especialización. Cada subcontratista o contratista principal negocia las condiciones y la remuneración de su trabajo antes de empezar, y esas condiciones se incluyen en el contrato. El propietario paga al contratista principal y éste a su vez paga a los subcontratistas. Herramientas como el derecho de retención de los mecánicos, las normas de pronto pago y las reclamaciones de fianza pueden ayudar a prevenir o resolver una disputa de pago entre contratistas.

Dado que un contratista principal trabaja para todo el proyecto y un subcontratista sólo para una parte, un contratista principal suele ganar más dinero por proyecto. Sin embargo, un subcontratista puede trabajar en más proyectos durante el mismo tiempo, por lo que su salario anual depende en gran medida de la programación y la demanda. Tanto los contratistas principales como los subcontratistas suelen ganar horas extras.

Perspectiva de trabajo

Las perspectivas de empleo para los contratistas principales y los subcontratistas también dependen en gran medida del sector, por lo que las predicciones para una especialidad pueden resultar más útiles que las predicciones para los contratistas principales o los subcontratistas en general. En el sector de la construcción, la Oficina de Estadísticas Laborales de EE.UU. prevé un crecimiento significativo para algunas especialidades como los electricistas y los instaladores de energía solar fotovoltaica, mientras que especialidades como la carpintería y los tejados pueden permanecer igual o crecer más lentamente.

Regulaciones

Tanto los contratistas principales como los subcontratistas entran en la categoría laboral de contratistas, por lo que no reciben beneficios como asistencia sanitaria o seguro de la persona o empresa propietaria del proyecto. Los contratistas principales y los subcontratistas que trabajan para el gobierno a nivel federal, estatal o local pueden tener requisitos adicionales de formación, presentación de informes y niveles de trabajo, y el tamaño de la empresa y del proyecto también puede afectar a estas regulaciones. Todos los contratistas son responsables de sus propias licencias, permisos y seguros.

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