Coste Variable: Definición, ejemplos y fórmulas

El coste variable es un término contable que se utiliza para calcular los gastos de producción de una empresa. Determinar los costes variables que implica el funcionamiento de una empresa es esencial para mantener la eficiencia y la rentabilidad. En este artículo, definimos el coste variable y proporcionamos una lista de ejemplos, además de las fórmulas utilizadas para calcular el coste variable por unidad y el coste variable total.

¿Qué es el coste variable?

El coste variable es un gasto de producción que aumenta o disminuye en función de los cambios en la actividad de fabricación de una empresa. Por ejemplo, las materias primas utilizadas como componentes de un producto se consideran costes variables porque este tipo de gasto suele fluctuar en función del número de unidades producidas.

Los costes variables tienden a cambiar en función de la cantidad de producción. Es decir, un aumento de la producción eleva los costes, mientras que una reducción de la producción provoca una disminución de los costes. Por el contrario, los costes fijos son los mismos independientemente de la producción o del rendimiento de la fabricación. Por lo tanto, los costes variables podrían considerarse costes directos del volumen de producción, aumentando en respuesta al aumento de la producción y disminuyendo con una producción menor.

Relacionado: Costes Fijos vs. Costes Variables: Definición y ejemplos

Ejemplos de coste variable

Estos son algunos de los tipos de costes variables más comunes para una empresa:

  • Materiales directos
  • Los materiales de embalaje
  • Mano de obra a destajo
  • Carga de trabajo
  • Suministros de producción
  • Salarios facturables
  • Tasas de transacción de las tarjetas de crédito

Materiales directos

Los materiales directos son el inventario de las materias primas compradas por una empresa de fabricación o de venta al por menor para crear productos acabados o mercancías. El coste de los materiales directos es, por tanto, el coste de todos los artículos utilizados en la fabricación de un producto. Estos materiales tangibles deben ser todos medibles e identificables como contribución al producto.

Algunos ejemplos de materiales directos son el acero utilizado en la construcción de edificios, las placas de circuitos utilizadas en el montaje de ordenadores y el tejido utilizado en la producción de ropa.

Los materiales como el pegamento utilizado en los zapatos o la grasa utilizada en la maquinaria no suelen considerarse materiales directos porque no son fácilmente identificables en el producto final y no se puede determinar la cantidad utilizada en cada producto. Estos artículos suelen clasificarse como suministros de producción.

Materiales de embalaje

Los materiales que se utilizan para el embalaje de los productos pueden considerarse costes variables porque la cantidad utilizada puede variar en función del volumen de ventas y de la producción. Algunas empresas optan por reducir el número de materiales de embalaje utilizados para un producto cuando el volumen de producción o de ventas disminuye.

Ejemplos de materiales utilizados para el envasado son las bolsas, las cajas, las bridas, los envoltorios de plástico y el papel de aluminio. La mayoría de las empresas tienen en cuenta el coste de los materiales de embalaje a la hora de determinar la rentabilidad del producto.

Por ejemplo, una empresa de restauración puede gastar unos 500 dólares en envoltorios de plástico para envasar 2.000 sándwiches. Un análisis de rentabilidad del producto podría determinar que los costes de producción podrían reducirse si compraran el envoltorio de plástico a granel. Ajustando estratégicamente el coste real de sus sándwiches, podrían gastar el doble de esa cantidad para hacer 4.000 sándwiches, y al hacerlo podrían obtener más del doble de ingresos que vendiendo 2.000 sándwiches debido a las economías de escala cuando los costes se reparten entre un mayor volumen de producción.

Trabajo a destajo

Es la cantidad que los trabajadores reciben por cada unidad que completan o venden. La aportación de los trabajadores suele determinar el coste de la mano de obra a destajo. Este coste también aumenta o disminuye junto con la tasa de producción. Las empresas pueden recurrir a la mano de obra a destajo cuando el coste de controlar el volumen de producción tiene que ajustarse a la calidad del trabajo realizado. La mano de obra a destajo es también el método de pago preferido cuando la producción requiere personal con habilidades variables.

La mano de obra a destajo entra en la categoría de costes variables porque el personal de ventas sólo cobra si consigue vender productos o servicios. Los empleados que superan los objetivos de ventas pueden tener derecho a recibir comisiones.

Las comisiones de ventas son un ejemplo de trabajo a destajo porque suelen variar en función de los beneficios de la empresa y de la productividad del empleado. Las comisiones pueden retenerse si la empresa no alcanza su margen de beneficios o si los empleados no son capaces de cumplir sus cuotas de ventas.

Carga de trabajo

Las empresas incurren en gastos de envío cuando venden y distribuyen productos. Los gastos de envío se consideran, por tanto, un coste variable. Los costes de envío son los gastos en los que incurre una empresa cuando transporta materias primas o entrega productos acabados de un lugar a otro. Estos materiales y productos pueden transportarse por tierra, mar o aire.

Los costes de envío tienden a variar en función de los volúmenes de ventas y producción de la empresa. Estos costes suelen aumentar con volúmenes de producción y venta más elevados y disminuir con volúmenes de venta y producción más bajos. Una cadena de suministro sólida puede reducir los costes generales y aumentar la eficiencia de la distribución.

Suministros de producción

Los suministros de producción son las materias primas indirectas necesarias durante el proceso de fabricación o montaje. Un ejemplo es el aceite para máquinas, que es difícil de medir en función de la cantidad o la frecuencia de uso de las máquinas. Dado que el coste del aceite para máquinas varía en función del volumen de producción, puede considerarse un coste variable.

Salarios facturables

Se refiere a la cantidad de dinero que se paga a los empleados que trabajan por horas. Esto contrasta con los salarios, que son cantidades fijas independientemente de las horas que trabajen los empleados.

Comisiones por transacciones con tarjeta de crédito

En una empresa que acepta tarjetas de crédito como método de pago de los clientes, se cobran estos honorarios. En este caso, el coste variable es el importe imprevisible de las tasas de transacción cada mes, en lugar de una tasa mensual fija.

Ejemplo de cálculo del coste variable total

El coste variable total puede determinarse calculando el coste por unidad. Este es un ejemplo de una empresa de fabricación que produce secadores de pelo:

Una empresa recibe un pedido de 100 secadores de pelo. Al estimar el coste variable total que debe gastar la empresa para producir 100 unidades, habrá que determinar el coste variable de producir cada secador de pelo.

Para calcular el coste variable, el director del proyecto utiliza estas cifras:

  • Coste de los materiales directos (elemento calefactor, ventilador, motor, escudo térmico, interruptores, enchufe polarizado) por unidad: 8 dólares
  • Coste de la mano de obra directa (equipo automatizado y mano de obra) por unidad: 4 dólares
  • Costes fijos (gastos generales) por unidad: 2 dólares

Sobre la base de estas cifras, el coste de producción de una unidad es de 8$ + 4$ + 2$ = 14$. A continuación, para calcular el coste variable total, el director del proyecto debe utilizar esta fórmula:

Cantidad total de producción x coste variable por unidad = coste variable total

Aplicando la fórmula del coste variable total, el director del proyecto determina que la empresa debe invertir 1.400 dólares en materiales y mano de obra para producir 100 secadores de pelo, tal y como se muestra:

100 x $14 = $1,400

La siguiente tabla indica cómo aumenta el coste variable a medida que aumenta el rendimiento de la producción:

Cantidad de salida 1 unidad 10 unidades 50 unidades 100 unidades 0 unidades
Coste de los materiales directos $12 $120 $600 $1,200 $0
Coste de la mano de obra directa $2 $20 $100 $200 $0
Coste variable total $14 $140 $700 $1,400 $0

Relacionado: Cómo Calcular el Coste Variable Total

¿Por qué es importante determinar el coste variable?

Estas son algunas de las razones más importantes por las que una empresa debe determinar el coste variable:

  • Toma decisiones comerciales con conocimiento de causa. El coste variable es una métrica de rendimiento clave que permite a una empresa planificar estratégicamente. Una proporción elevada de costes variables puede permitir a una empresa seguir funcionando aunque su volumen de ventas sea relativamente bajo. Por otro lado, una alta proporción de costes fijos suele significar que la empresa tendrá que mantener un alto volumen de ventas para seguir siendo financieramente viable.
  • Controlar los gastos variables. Aunque los costes fijos asociados a la gestión de una empresa se mantienen relativamente iguales con independencia de la producción, los costes variables siempre aumentarán el coste variable total a medida que aumente la producción.
  • Establezca objetivos de ventas adecuados. El aumento de los gastos asociados a los costes variables no debe considerarse un indicador negativo. Siempre es necesario aumentar la producción para alcanzar objetivos de ventas más altos, lo que puede suponer costes adicionales. Cuando una empresa intenta alcanzar un objetivo de ingresos más elevado, suele haber un aumento correspondiente de los costes variables.
  • Evitar el gasto excesivo en materiales o la infravaloración del coste por unidad. Es importante asegurarse de que los ingresos aumentan a un ritmo mayor que los gastos. Por ejemplo, si una empresa informa de un aumento del volumen del 8%, pero el importe de las ventas sólo aumenta un 5% en el mismo periodo, lo más probable es que cada producto vendido tenga un precio inferior al real.
  • Reducen los costes de fabricación. Por lo general, es beneficioso para las empresas reducir los costes de fabricación de sus productos para garantizar la rentabilidad. Por ello, muchos directivos controlan la rentabilidad dividiendo los costes variables entre los ingresos totales para determinar los costes como porcentaje de las ventas.
  • Encuentre su punto de equilibrio. Muchas empresas tienen en cuenta los costes variables a la hora de realizar proyecciones de beneficios o calcular los puntos de equilibrio para empresas o proyectos específicos. Algunos gastos pueden fluctuar en función de un cambio correspondiente en la producción, lo que puede provocar incoherencias en su balance. Este tipo de cambios puede indicar la necesidad de ajustar el precio de venta por unidad para mantener el margen de beneficio.
  • Analizar los costes fijos para reducir los gastos innecesarios. También hay que tener en cuenta que muchos productos tienen componentes variables además de fijos. Los salarios de los directivos, por ejemplo, no suelen depender del número de unidades producidas. Aun así, las empresas pueden llevar a cabo despidos incluso a nivel directivo si la producción disminuye. Podría decirse que todos los costes son variables en cierta medida.
  • Calcule márgenes de beneficio más predecibles. Las empresas que tienen sistemáticamente un mayor porcentaje de costes variables en comparación con los costes fijos pueden tener costes más constantes por producto. Podrían tener márgenes de beneficio más predecibles que las empresas con relativamente menos costes variables. Sin embargo, las empresas con menos costes variables y más costes fijos pueden obtener más beneficios debido a un nivel de gastos más constante.
  • Gestionar y reducir los costes variables para aumentar la rentabilidad. El éxito de una empresa depende a menudo de la capacidad de hacer predicciones bien fundadas sobre el modo en que la empresa se verá afectada por diferentes condiciones de funcionamiento. Uno de los factores más importantes a la hora de hacer esas predicciones es determinar la proporción de los costes fijos con respecto a los costes variables. Los costes que varían en función de los volúmenes de producción y venta afectarán de forma significativa a la rentabilidad de la empresa.

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