¿Qué es la estanflación?

El término «estanflación» se refiere a una economía que experimenta simultáneamente un elevado desempleo, un lento crecimiento económico y un aumento de los precios. Se utilizó por primera vez para describir un periodo de dificultades económicas en el Reino Unido en la década de 1960.

En este artículo, analizamos qué es la estanflación, qué la causa y cómo afecta a la economía de un país.

¿Qué es el escalonamiento?

Una combinación de estancamiento económico e inflación se conoce como estanflación. Una economía que experimenta estancamiento e inflación se denomina estanflación. En otras palabras, se dice que una economía que crece con extrema lentitud al tiempo que tiene altas tasas de desempleo y precios crecientes se encuentra en un periodo de estanflación. Los consumidores dejan de gastar mucho dinero, la producción disminuye y el producto interior bruto (PIB) se reduce, mientras que el desempleo aumenta.

La estanflación puede ser difícil de entender por varias razones. Los precios altos y las tasas de inflación elevadas suelen indicar que la economía de un país está creciendo demasiado rápido, lo que disminuye el poder adquisitivo general y devalúa la moneda del país. Cuando la tasa de desempleo es alta y la gente tiene menos dinero, los precios suelen bajar porque la demanda de bienes y servicios disminuye. Sin embargo, cuando hay estanflación, tanto el desempleo como los precios son altos. Esa combinación es lo que hace que la estanflación sea una condición tan inusual para una economía.

Encontrar una solución para evitar la estanflación puede ser especialmente difícil, ya que las estrategias que pueden mantener bajas las tasas de inflación y enfriar la economía—como la reducción de la oferta monetaria y el aumento de los tipos de interés—pueden agravar mucho el problema del desempleo. Además, los programas creados para estimular el crecimiento del empleo pueden empeorar la tasa de inflación.

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¿Qué causa el estancamiento?

Las causas de la estanflación siguen siendo un poco misteriosas, y las explicaciones pueden variar entre los economistas. Hay dos teorías populares sobre las causas de la estanflación:

Choque de suministros

Una crisis de la oferta es una situación económica inesperada que aumenta o disminuye repentinamente la oferta de un producto o mercancía, provocando un cambio imprevisto en el precio. Las crisis de la oferta pueden ser positivas, provocando un aumento de la oferta, o negativas, provocando una disminución de la oferta; sin embargo, suelen ser negativas.

Una perturbación negativa de la oferta frena la producción, lo que hace que los precios aumenten, mientras que una perturbación positiva de la oferta aumenta la producción económica, lo que hace que los precios disminuyan. Una perturbación de la oferta puede ser el resultado de un acontecimiento inesperado que limite la producción o interrumpa la cadena de suministro, como las catástrofes naturales y los acontecimientos geopolíticos, como el terrorismo o los actos de guerra.

Una de las materias primas que suele verse afectada por una perturbación negativa de la oferta es el petróleo crudo, ya que la mayor parte del suministro mundial procede de países inestables de la región de Oriente Medio. Quizá el mejor ejemplo sea la crisis energética que afectó a las economías de todo el mundo en la década de 1970. En aquella época, Estados Unidos dependía en gran medida de las importaciones extranjeras de petróleo. Había un conflicto en Oriente Medio entre árabes e israelíes, y cuando eso dio lugar a la Guerra del Yom Kippur en 1973, Estados Unidos decidió ayudar a Israel.

Para contraatacar, la Organización de Países Árabes Exportadores de Petróleo (una organización multigubernamental que coordina las políticas energéticas de los países árabes productores de petróleo) redujo su producción de petróleo y aplicó un embargo a Estados Unidos y sus aliados. Los precios del petróleo aumentaron rápidamente en todo el mundo, y Estados Unidos tuvo que hacer frente a un suministro de combustible agotado.

Sin un suministro suficiente de gasolina para los vehículos, la industria del automóvil en Estados Unidos sufrió grandes pérdidas. Además, los costes de transporte aumentaron y los precios en general se incrementaron. El crecimiento del empleo también se ralentizó enormemente, y la economía siguió cayendo en el caos incluso después de que se levantara el embargo en 1974.

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Mala política económica

Las políticas económicas deficientes también pueden provocar el estancamiento. Muchos economistas creen que una dura regulación del trabajo, los bienes y los mercados en un entorno económico inflacionista es la posible causa de la estanflación. Por ejemplo, durante la recesión económica de Estados Unidos en 1970, el presidente Richard Nixon puso aranceles del 10% a las importaciones e instituyó una congelación de 90 días de todos los precios y salarios para evitar que los precios aumentaran. También retiró a Estados Unidos del patrón oro, en el que la mayoría de los países pueden fijar el valor de sus monedas al dólar estadounidense o al precio del oro.

Aunque estas políticas ayudaron a aliviar la inflación causada por el repentino choque económico y el rápido aumento de los precios, aumentaron los precios de las importaciones y frenaron el crecimiento económico. El crecimiento económico se ralentizó aún más porque las empresas no podían aumentar los precios para seguir siendo rentables. Como tampoco podían disminuir los salarios, la única forma de reducir los costes era despedir a los empleados. En otras palabras, las tres políticas del presidente Nixon para controlar la inflación e impulsar el crecimiento tuvieron el efecto contrario.

Preguntas frecuentes sobre el escalonamiento

He aquí las respuestas a algunas de las preguntas más frecuentes sobre el escalonamiento:

  • ¿Cómo se determina la fase de estancamiento?
  • ¿Cuándo es «arriba» una mala señal?
  • ¿Cuándo es «abajo» una mala señal?
  • ¿Cómo se puede frenar el estancamiento?
  • ¿Cómo puede protegerse?
  • ¿Podría repetirse la estanflación?

¿Cómo se determina la estanflación?

El nivel de estancamiento no puede determinarse mediante un único dato, sino analizando la dirección de varios indicadores durante un largo periodo de tiempo. Aunque la dirección de un solo indicador no significa necesariamente la presencia o el potencial de estanflación, cuando los indicadores se consideran como algo único, surge una imagen de la salud de la economía de un país. Cuando ciertos indicadores aumentan durante un largo periodo de tiempo mientras otros indicadores disminuyen, puede haber estanflación.

¿Cuándo es «arriba» una mala señal?

El aumento del desempleo y de los precios son dos de los datos utilizados para determinar la presencia de estanflación en una economía. Aunque el aumento del coste de la energía, los alimentos y otros artículos individuales no suelen percibirse como indicadores de estanflación, un aumento generalizado del coste de los productos y servicios es algo que debe preocupar. Hay varias maneras de seguir estos aumentos, incluyendo el seguimiento de las tendencias en el Índice de Precios al Consumo (IPC) y el Índice de Precios al Productor (IPP).

El IPP, que es un producto de la Oficina de Estadísticas Laborales (BLS), es un grupo de índices que mide los cambios medios en los precios que los productores o fabricantes nacionales reciben por su producción. Mide la evolución de los precios desde el punto de vista del productor o del vendedor. Desde el punto de vista del análisis de la inversión, el IPP es muy útil para analizar las tendencias de las ventas y los beneficios potenciales en diversas industrias. Desde el punto de vista del análisis económico, los cambios en el IPP indican si el coste de producción de los bienes está aumentando o disminuyendo.

El IPC es una medida que analiza la media ponderada de los precios de una cesta de bienes y servicios de consumo, como los alimentos, la atención médica y el transporte. Se calcula tomando los movimientos de precios de cada artículo de la cesta de bienes predeterminada y obteniendo su media. Los movimientos del IPC se utilizan para examinar los cambios de precios asociados al coste de la vida. El IPC es una de las estadísticas más utilizadas para determinar los períodos de deflación o inflación. Suele denominarse «inflación general». Una cifra creciente del IPC indica un aumento del nivel de inflación.

¿Cuándo es «abajo» una mala señal?

Los descensos de la productividad y del Producto Interior Bruto suelen indicar una economía débil. El PIB es el valor monetario de todos los productos o servicios producidos en un país en un periodo de tiempo determinado. Proporciona una imagen económica de un país, que se utiliza para estimar la tasa de crecimiento y el tamaño de una economía. En los países con una economía fuerte, el PIB suele aumentar.

La productividad mide la eficiencia del proceso de producción de un país. Se calcula dividiendo la producción de un país entre sus insumos. Los insumos más comunes son el capital, las horas de trabajo y los recursos naturales, mientras que los productos suelen medirse en ingresos, inventarios empresariales y otros componentes del PIB, como el número de bienes y servicios producidos. Las medidas de productividad pueden considerarse colectivamente en toda la economía o examinarse individualmente por sectores para analizar las tendencias de la mejora tecnológica, los niveles salariales y el crecimiento de la mano de obra. El descenso de la productividad suele ser un indicador de una economía inestable.

¿Cómo se puede frenar el estancamiento?

Es difícil encontrar una solución eficaz para hacer frente a la estanflación una vez que se produce. En la década de los 70, la estanflación siguió asolando Estados Unidos a pesar de los esfuerzos del gobierno por contenerla. El problema se resolvió finalmente cuando la Reserva Federal aumentó los tipos de interés. Sin embargo, muchos sectores de la economía no podían permitirse pedir dinero prestado debido a los elevados tipos de interés. Esto hizo que el país se sumiera en una profunda recesión económica.

La Reserva Federal bajó entonces los tipos de interés para luchar contra la recesión, pero esta política monetaria de «stop-go» confundió a muchas empresas. Mantuvieron los precios altos, incluso cuando la Reserva Federal bajó los tipos. Esto hizo que la inflación aumentara un 13,3% en 1979. En 1980, el presidente de la Reserva Federal, Paul Volcker, subió el tipo de interés al 20%, lo que puso fin a la estanflación. Sin embargo, al tener un coste elevado, provocó la recesión económica de 1980-82.

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¿Cómo puede protegerse?

La mejor manera de protegerse del efecto de la estanflación es tener un plan financiero sólido y a largo plazo. Si su cartera no está bien diversificada o si está orientada a inversiones agresivas, puede que tenga que añadir un poco de precaución a sus inversiones.

¿Podría repetirse la estanflación?

Desde su resolución, muchos economistas descartan la posibilidad de que Estados Unidos vuelva a entrar en la estanflación, no sólo porque se debe a una combinación única de acontecimientos económicos, sino también por lo que se aprendió de ella.

Las inusuales condiciones económicas que dieron lugar a la estanflación durante la década de 1970 tienen pocas o ninguna posibilidad de volver a producirse debido a las siguientes razones:

  • La Reserva Federal ya no practica el «stop-go» de las políticas monetarias.
  • La Reserva Federal no retirará el dólar estadounidense del patrón oro.
  • Los controles salariales y de precios que perturban la oferta ni siquiera se considerarían hoy en día.