Definición de la ley de los rendimientos marginales decrecientes

El principio de los rendimientos marginales decrecientes es uno de los principios económicos clave y es fundamental para encontrar el equilibrio óptimo de la producción en una empresa. No importa la naturaleza de la empresa; conocer la ley de los rendimientos marginales decrecientes tendrá un impacto significativo en su eficiencia. Encontrar el equilibrio adecuado entre los factores de producción es crucial, pero requiere conocimiento y esfuerzo.

En este artículo, explicaremos qué es la ley de los rendimientos decrecientes y cómo funciona con ejemplos.

¿Qué es la ley de los rendimientos decrecientes?

La ley de los rendimientos marginales decrecientes establece que, en algún momento de cualquier proceso de producción, añadir una unidad más de producción mientras todas las demás unidades son constantes dará lugar a una reducción de la producción global. También se conoce como la «ley de los costes crecientes», porque a medida que se añade una unidad más de producción, los rendimientos marginales disminuyen y los costes medios de producción aumentan.

Suele ser válido a corto plazo, porque a largo plazo es prácticamente inevitable que incluso los factores de producción fijos se vuelvan variables.

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¿Cómo funciona la ley de los rendimientos decrecientes?

La ley de los rendimientos marginales decrecientes establece que los insumos adicionales acabarán teniendo un impacto negativo en los resultados. Para que sea válida, hay que partir de algunos supuestos:

  • Toda la tecnología implicada es constante. Cambiar las herramientas tecnológicas utilizadas en la producción modificaría el coste marginal y medio y el valor de un producto. Esto anularía las premisas de la ley de los rendimientos decrecientes al cambiar más de una variable de producción.
  • Los resultados no deben variar proporcionalmente. Sólo un insumo debe variar, mientras que los demás permanecen constantes en todo momento. Esto elimina las situaciones de producción en las que algunos o todos los insumos varían proporcionalmente entre sí.

La historia de la ley de los rendimientos decrecientes

Anne-Robert-Jacques Turgot fue el primer economista que describió la ley de los rendimientos decrecientes en su tratado francés de 1770 “Reflexiones sobre la formación y distribución de la riqueza”. El concepto fue desarrollado posteriormente por economistas como Thomas Robert Malthus y David Ricardo. Originalmente se aplicó a la agricultura, pero con el tiempo se ha extrapolado a otros sectores.

Las etapas de los rendimientos decrecientes

Cuando se cumplen todos los requisitos previos, lo que significa que un insumo varía mientras todos los demás permanecen iguales, la ley de los rendimientos decrecientes establece que la eficiencia de la producción pasará por tres etapas:

Etapa 1: Aumento de los rendimientos

Inicialmente, añadir a una variable de producción es probable que mejore la producción, ya que los insumos fijos son abundantes en comparación con la variable. Por lo tanto, si se añaden más unidades del factor variable se utilizarán los factores fijos de forma más eficiente y se aumentará la producción.

Etapa 2: Rendimiento decreciente

A medida que se añaden más unidades del factor variable, la producción total seguirá aumentando. Sin embargo, durante esta etapa, el producto total aumenta a un ritmo continuamente decreciente. Este proceso culmina cuando el producto alcanza su valor máximo, lo que significa que el producto marginal pasa a ser cero. La producción óptima se establece en algún punto de esta etapa. Si se añaden más unidades del factor variable después de este punto, la producción total empezará a disminuir.

Etapa 3: Rendimientos negativos

Aumentar excesivamente el factor variable después del punto de producción óptimo acabará por conducir no sólo a una disminución de la eficiencia, sino incluso a un rendimiento negativo de la producción. El exceso en el factor variable perjudica ahora a todo el proceso de producción.

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¿Cuál es la diferencia entre la ley de los rendimientos decrecientes y las deseconomías de escala?

Las deseconomías de escala son el punto del proceso de producción de una empresa en el que la simple producción de más unidades no conduce a un aumento de los beneficios. Esto se debe al aumento de los costes por unidad. Hay muchas razones por las que producir más de la misma unidad acaba dejando de ser rentable, siendo las principales:

Coordinación

Cuando el proceso de producción de una empresa se extiende por varias instalaciones de producción en múltiples ubicaciones, mantener toda la operación de producción eficiente y bien coordinada puede suponer mayores gastos que limitar la producción hasta un determinado punto.

Controla

Mantener el control de un gran número de empleados en varias instalaciones puede ser ineficiente y costoso. Por eso, ampliar la producción puede afectar a veces a la eficiencia hasta el punto de que el beneficio global disminuya.

Cooperación

La ampliación del proceso de producción puede provocar una pérdida de motivación y una disminución de la moral de los empleados. Cuando los empleados experimentan dificultades para conectarse con su empresa, el resultado puede ser una disminución de la productividad que encarece el aumento de la producción.

La ley de los rendimientos decrecientes y las deseconomías de escala son similares en el sentido de que ambas son formas en las que una organización puede disminuir su eficiencia de producción cuando los insumos aumentan. Sin embargo, los dos conceptos son significativamente diferentes, ya que la ley de los rendimientos decrecientes se refiere a una disminución de la producción como resultado de un aumento de un solo insumo, mientras que las deseconomías de escala se refieren a un aumento del coste por unidad como resultado de un aumento de la producción.

Otra diferencia importante entre la ley de los rendimientos decrecientes y las deseconomías de escala es que la primera sólo suele producirse a corto plazo, mientras que la segunda es un problema que puede tardar mucho en producirse.

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Ejemplos

Estos son algunos ejemplos que muestran cómo funciona la ley de los rendimientos marginales decrecientes en situaciones de la vida real:

Ejemplo 1

La máquina de una fábrica requiere dos empleados para su funcionamiento y es capaz de funcionar durante 24 horas al día. La empresa contrata a cuatro personas a tiempo completo: dos para trabajar en el primer turno de ocho horas y dos para trabajar en el segundo turno de ocho horas. Esto significa que la máquina produce la mercancía que debe producir durante dos turnos, es decir, 16 horas al día. La contratación de dos personas más para el tercer turno de ocho horas aumenta el rendimiento de la máquina al utilizarla a su máxima capacidad, que es de 24 horas diarias. A partir de este momento, la contratación de cualquier empleado adicional para trabajar en la máquina sólo disminuirá la eficiencia de la misma, ya que la producción no puede aumentar físicamente.

Ejemplo 2

Un taller de automóviles tiene dos técnicos que son capaces de cambiar el aceite de 25 coches al día cada uno, lo que supone una producción total de 50 cambios de aceite al día. Añaden un nuevo técnico y la producción aumenta a 75 cambios de aceite al día. A continuación, añaden un cuarto técnico, pero la producción sólo aumenta a 90 cambios de aceite al día. Las razones pueden estar relacionadas con la falta de espacio de trabajo y equipamiento para acomodar completamente a los cuatro técnicos o con la falta de demanda.

Ejemplo 3

Un agricultor posee una determinada cantidad de tierra y puede utilizar cantidades fijas de semillas, agua y mano de obra. Sin embargo, puede aumentar la cantidad de fertilizante que utiliza para aumentar el rendimiento de la producción. A medida que aumenta la cantidad de fertilizante utilizada, la misma tierra producirá una mejor cosecha que antes. Sin embargo, a partir de cierto punto, añadir más fertilizante no supondrá el mismo aumento de la producción, ya que un exceso de fertilizante podría dañar los cultivos.