¿Qué es un toxicólogo?

La toxicología se ocupa del efecto de las sustancias químicas en los seres humanos y los animales. Como toxicólogo, puede contribuir a la salud pública y al medio ambiente. Para lograr este objetivo, debes estar bien versado en la ciencia y la investigación, lo que puedes conseguir a través de la educación y la formación.

En este artículo, hablamos de las funciones, las competencias, los requisitos, el salario y las perspectivas laborales de un toxicólogo.

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¿Qué es un toxicólogo?

Los toxicólogos estudian las sustancias químicas, los materiales tóxicos, los nuevos medicamentos y las radiaciones para determinar su impacto en la salud. Analizan muestras de tejidos, agua y alimentos en busca de sustancias químicas nocivas. Hay muchos tipos diferentes de toxicólogos, entre ellos:

  • Académico: Al trabajar en universidades o centros de investigación, su trabajo consiste en realizar investigaciones de vanguardia y encontrar nuevos descubrimientos en su campo. Suelen trabajar en un equipo con otros toxicólogos, técnicos de investigación y científicos postdoctorales.
  • Clínica: Un toxicólogo clínico trabaja en grandes hospitales o en unidades regionales de toxicología, centrándose en averiguar cómo afectan los fármacos y otras sustancias químicas a los seres humanos. Asesoran sobre cómo tratar a los pacientes expuestos a sustancias químicas o fármacos nocivos.
  • Ecotoxicología: Un toxicólogo que trabaja para el gobierno o para una consultoría privada, estudia cómo los productos químicos tóxicos afectan a los organismos biológicos. Este campo requiere conocimientos de toxicología y ecología.
  • Forense: Un toxicólogo forense que trabaja en laboratorios forenses, departamentos forenses de hospitales o departamentos gubernamentales, su objetivo es analizar los compuestos durante una autopsia. Pueden analizar fluidos corporales o tejidos recogidos por los investigadores de la escena del crimen.
  • Industrial y farmacéutica: Este tipo de toxicólogos trabajan en diversas industrias, como la alimentaria, la biotecnológica o la química, y se aseguran de que los distintos productos y medicamentos sean seguros para el consumo o el uso humano. Por ejemplo, determinan si los beneficios de un nuevo fármaco superan los posibles efectos secundarios.
  • Ocupacional: Trabajan para que las empresas evalúen cómo las sustancias peligrosas en el lugar de trabajo pueden afectar a los empleados, y hacen pruebas para ver si la exposición a largo plazo a determinadas sustancias químicas supone un riesgo para la salud de los trabajadores.

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¿Qué hace un toxicólogo?

Las funciones de un toxicólogo pueden variar en función de su área de trabajo específica. Pueden ser responsables de las siguientes tareas:

  • Hacer sugerencias para mejorar la seguridad de los productos
  • Recogida de muestras para pruebas
  • Estudiar los efectos de las toxinas y la radiación
  • Realización de investigaciones para aprender a tratar los síntomas tras la exposición a materiales nocivos
  • Investigar cómo afectan las sustancias al cuerpo humano, los animales y el medio ambiente
  • Redactar informes toxicológicos y presentarlos a las fuentes correspondientes
  • Trabajar con las autoridades reguladoras para crear reglamentos y políticas
  • Asesorar sobre cómo manejar con seguridad sustancias tóxicas o nocivas

¿Qué habilidades necesita un toxicólogo?

Un toxicólogo cualificado debe tener las siguientes aptitudes:

Análisis

Gran parte de tu trabajo como toxicólogo consiste en analizar datos y realizar investigaciones. Necesitas tener la capacidad de recopilar datos e información y luego darles sentido. Tu capacidad de análisis puede ayudarte a redactar informes toxicológicos y a presentar tus conclusiones.

Colaboración

Dependiendo de su especialidad, es probable que trabaje en un equipo con otros toxicólogos e investigadores. Es importante que pueda colaborar y cooperar con otros y utilizar el trabajo en equipo para apoyar su proceso de investigación. A menudo, es útil colaborar con tu equipo para encontrar soluciones a problemas de salud pública o medioambientales.

Comunicación

La comunicación escrita y verbal es una parte importante para ser un toxicólogo eficaz. Sus habilidades de comunicación escrita pueden ayudarle a presentar sus hallazgos con claridad y a redactar informes toxicológicos. Tienes que saber cómo redactar tus datos y la terminología compleja de forma que el público pueda comprenderlos. Sus habilidades de comunicación verbal también son útiles a la hora de hablar con su equipo, los funcionarios de salud pública y los medios de comunicación.

Organización

Algunos estudios pueden requerir que recoja grandes cantidades de muestras. Es importante que pueda mantener estos materiales debidamente etiquetados y organizados para obtener datos precisos. La capacidad de organización también puede ayudarle a seguir los procedimientos de seguridad. Muchos de los productos químicos con los que trabajas no pueden estar cerca unos de otros, por lo que debes tener un sistema para mantenerlos en su sitio.

Gestión del tiempo

Durante una crisis sanitaria o medioambiental, es importante que tenga la capacidad de gestionar el tiempo para trabajar con rapidez. Muchos de sus estudios son sensibles al tiempo, y el público tiende a querer respuestas rápidas a los problemas de salud pública o medioambientales. Del mismo modo, si está trabajando en el desarrollo de un producto, su cliente espera que complete su trabajo en un plazo determinado.

Resolución de problemas

Gran parte del trabajo de los toxicólogos consiste en resolver problemas o encontrar formas de prevenirlos. Tu capacidad de resolución de problemas te ayuda a determinar qué deben hacer las personas y las instituciones para evitar cosas como la exposición a la radiación, las quemaduras químicas o el envenenamiento. A través de su investigación, tiene que utilizar técnicas de resolución de problemas para averiguar qué está causando determinados problemas medioambientales o de salud pública.

Requisitos para los toxicólogos

El tipo de toxicología que elijas seguir puede influir en los requisitos que necesites. Aquí están los pasos más comunes que la gente toma para convertirse en toxicólogos certificados:

Educación

Todo tipo de toxicólogo necesita obtener al menos una licenciatura. Algunos de los campos de estudio recomendados son la toxicología, la biología, la inmunología y la química. Dado que la toxicología es una carrera competitiva, es posible que desee una formación adicional para mejorar sus oportunidades de trabajo. Es habitual que los toxicólogos tengan un máster o un doctorado. En sus estudios avanzados, puede centrarse más en el área específica de la toxicología a la que desea dedicarse.

A lo largo de su educación, trate de crear una red de conexiones que podrían ayudarle a encontrar un trabajo de toxicología después de la graduación. Unirse a las organizaciones estudiantiles y a las sociedades profesionales es una buena manera de conocer a gente de tu campo.

Formación

Puedes adquirir experiencia relevante a través de cursos y prácticas durante tu programa de grado o de máster. Durante este tiempo, trabaja para mejorar tus habilidades de investigación, escritura, coordinación manual y creación de equipos.

Si decides hacer un doctorado, puedes acceder a una beca postdoctoral después de graduarte. Las becas suelen durar unos cuantos años y te permiten realizar investigaciones toxicológicas, aprender de expertos en la materia y obtener formación adicional.

Certificaciones

Las certificaciones no son necesarias para los toxicólogos, pero pueden ayudarle a destacar entre otros solicitantes de empleo. Estas son algunas de las certificaciones más comunes para los toxicólogos:

Junta Americana de Toxicología Forense (ABFT)

Esta certificación demuestra que usted conoce las normas para la práctica de la toxicología forense. Los solicitantes de este certificado deben practicar actualmente la toxicología forense. La ABFT otorga los certificados basándose en el historial de educación, formación, experiencia y logros del candidato y en un examen escrito formal.

American Board of Toxicology (ABT)

Esta certificación demuestra que eres competente en el campo de la toxicología. Para obtener una certificación ABT, debe cumplir los requisitos previos de la ABT mediante la experiencia profesional y la formación. Una vez cumplidos estos requisitos, es necesario aprobar su examen. Si cumples todos estos requisitos, obtienes el estatus de diplomático y debes renovarlo mediante la recertificación.

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Salario y perspectivas laborales de los toxicólogos

El salario de un toxicólogo puede variar según la especialidad, el nivel de formación, el sector, el lugar de trabajo, la experiencia y la ubicación. El salario medio nacional de un científico es de 95.524 dólares al año. (Para obtener la información salarial más actualizada de Indeed, haz clic en el enlace de salarios). Entre los beneficios más comunes que reciben los científicos de sus empleadores se encuentran el seguro médico, los programas de recomendación, las opciones sobre acciones y las contribuciones al plan 401(k).

Las perspectivas laborales de los toxicólogos pueden variar según la disciplina. Aunque la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos (BLS) no tiene datos específicos sobre los toxicólogos, sí tiene información sobre ocupaciones similares. Según el BLS, se prevé que las perspectivas de trabajo para los científicos médicos crezcan un 8% de 2018 a 2028, lo que es más rápido que la tasa media de crecimiento para todas las ocupaciones. Esto se debe a la constante necesidad de desarrollar tratamientos y medicamentos para mejorar la salud humana.

Se supone que las perspectivas de empleo para los técnicos en ciencias forenses crecerán a un ritmo aún más rápido del 14% de 2018 a 2028. También predicen que, a medida que aumenta el interés del público por los peligros a los que se enfrenta el medio ambiente, se supone que las perspectivas de empleo para los científicos y especialistas en medio ambiente crecerán un 8% de 2018 a 2028.